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Nous sommes à l’aube d’une révolution de l’édition de gènes, sommes-nous prêts ?

Il y a un certain type de techno-optimiste, qui aime parler de « la singularité » – une époque où la technologie progresse si rapidement que la vie est transformée au-delà de la reconnaissance. La force motrice de ce cas hypothétique est l’intelligence artificielle, mais la biotech joue aussi un rôle clé.

Les observateurs de la singularité lorgnent, sans aucun doute, la révolution de l’édition de gènes en cours avec allégresse. Les progrès sont vertigineux, surtout sur la technique appelée CRISPR.

Il y a tous justes deux ans, CRISPR était un outil de recherche mystérieux attisant l’excitation dans les laboratoires de génétique, car il permettait aux gènes d’être édités avec précision et facilité. Son potentiel médical était clair, mais assez éloigné : comme nous l’indiquions dans le temps, « dans les années à venir, il est susceptible d’être utilisé en thérapie génique ».

On voulait sans doute dire obligatoire, évasif de cinq à 10 ans, mais CRISPR est déjà utilisé pour des essais humains et de nouveaux progrès rapides semble inévitable (voir « CRISPR pourrait sauver la vue en modifiant l’ADN« ). Même les scientifiques de biotechnologie parlent d’être incapables de suivre.

CRISPR a un grand potentiel ; plus tôt, nous mettons ce potentiel à l’épreuve, mieux c’est.

Mais il y a des dangers à venir – la science dépasse le consentement du public. Deux équipes en Chine ont déjà essayé de concevoir des embryons humains. Cela semble inutilement hâtif étant donné les questions éthiques (1, 2) que cela soulève.

Ceux qui travaillent sur CRISPR ont le devoir de tenir compte non seulement de la science, mais aussi comment il sera reçu. Pour l’instant, CRISPR c’est a peine inscrit dans le débat public.

Un panel international d’experts travaille sur un examen « approfondi » de l’édition de gènes et de ses implications plus larges. Leur rapport – prévu pour fin 2016 – sera approfondi et scientifique. Mais il faut aussi envisager la possibilité d’une réaction d’un public pris par surprise par le rythme des progrès et pas d’humeur à écouter l’expertise et les faits.

Comme n’importe quel singularitarien vous dira, lorsque les technologies progressent très rapidement, ils peuvent acquérir une dynamique que personne ne peut prédire ou contrôler.

New Scientist

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