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Les scientifiques chinois modifient encore des embryons humains

Juste un an après que les scientifiques chinois ont fait l’histoire en modifiant l’ADN des embryons humains, une deuxième équipe de chercheurs chinois ont refait l’expérience. Utilisant CRISPR/Cas9, les chercheurs ont introduit la résistance du VIH dans les embryons, présentant le potentiel énorme pour l’édition du génome.

L’équipe de recherche dirigée par Yong Fan à l’Université médicale de Guangzhou a utilisé CRISPR pour introduire une mutation bénéfique qui paralyse un gène immunitaire cellulaire appelé CCR5. Certains humains ont naturellement cette immunité intégrée au VIH, ce qui rend impossible pour le virus d’infiltrer les cellules immunitaires humaines.

Pour l’étude, publiée sur Nature News, les chercheurs ont recueilli 213 ovules humains fécondés, donnés par 87 patients. Tous les embryons étaient impropres à la fécondation in vitro parce qu’ils contenaient un ensemble supplémentaire de chromosomes. Les chercheurs ont détruit les embryons après trois jours.

Sur les 26 embryons humains ciblés, quatre seulement ont été modifiés avec succès ; un nombre important d’embryons ont connu des mutations inattendues. Comme l’étude chinoise précédente, cette recherche montre à quel point nous sommes toujours en mesure d’utiliser CRISPR d’une manière précise, sans déclencher ces mutations « cibles off ».

Des expériences de ce genre ne sont pas sans controverse. Il y a encore un certain malaise sur la modification des embryons humains en laboratoire, même s’ils ne sont pas utilisés pour faciliter une grossesse. Certains critiques de la nouvelle étude, disent que les scientifiques ne devraient pas «jouer» avec des embryons humains, en faisant valoir qu’il serait tout aussi bien d’utiliser des embryons issus de primates. En outre, il est préoccupant que, à l’avenir, ces modifications germinales pourraient être transmissent à la génération suivante, ce qui pourrait entraîner des conséquences imprévues. Et bien sûr, il y a l’inhibition sur les « bébés sur-mesure » et la perspective de l’amélioration humaine.

Un cas fort peut être fait que cette dernière recherche, dans lequel une immunité au VIH a été conférée aux embryons, a donné lieu à une amélioration. Techniquement parlant, les chercheurs ne cherchaient pas à traiter une maladie génétique. Au contraire, ils ont ajouté une immunité à un virus. Donc, en un sens, c’est comme une vaccination, mais fait au niveau génétique et qui pourrait, en théorie, être transmise à la génération suivante. Cette étude montre combien il va être difficile de discerner la thérapie de l’amélioration.

Cette étude vient également à la suite de nouvelles recherches montrant que CRISPR peut être utilisé pour modifier le VIH sur les cellules immunitaires ( non sans difficulté ). Ceci suggère que CRISPR pourrait encore être utilisé pour lutter contre le VIH en l’absence de modification de la lignée germinale.

Voir l’étude aussi sur NCBI US National Library of Medicine National Institutes of Health

Nature News, Gizmodo

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