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La modification du génome est une arme de destruction massive

C’est selon James Clapper, directeur du renseignement US, qui, dans le rapport d’évaluation mondial annuel de menace, de la communauté américaine du renseignement, a ajouté la modification génique dans la liste des menaces posées par les « armes de destruction massive et la prolifération ».


UK : Feu vert pour la modification génétique d’embryons humains


La modification génique se réfère à plusieurs nouvelles façons de modifier l’ADN à l’intérieur de cellules vivantes. La méthode la plus populaire, CRISPR, est en train de révolutionner la recherche scientifique, menant à de nouveaux animaux et cultures et est susceptible d’alimenter une nouvelle génération de traitement génique pour des maladies graves (voir « Everything You Need to Know About CRISPR’s Monster Year« ).

C’est la facilité d’utilisation relative de la modification génétique qui inquiète la communauté du renseignement américain, selon l’évaluation. « Compte tenu de la distribution à grande échelle, à faible coût et le rythme accéléré du développement de cette technologie à double usage, son utilisation abusive délibérée ou involontaire pourrait conduire à des implications de grande envergure économique et de sécurité nationale » indique le rapport.

Le choix par le chef espion américain pour appeler la modification génétique comme une arme potentielle de destruction massive ou ADM, a surpris certains experts. C’était la seule biotechnologie apparaissant dans une feuille de comptage de six menaces plus classiques, comme la détonation nucléaire présumée de la Corée du Nord le 6 janvier, les armes chimiques non déclarées de la Syrie et de nouveaux missiles de croisière russes qui pourraient être contraires à un traité international.

James Clapper, directeur du renseignement national, États-Unis supervise les agences d’espionnages avec un budget de plus de $ 50 milliards.

Le rapport est une version non classifiée des « idées collectives » de la Central Intelligence Agency CIA, la National Security Agency NSA et une demi-douzaine d’autres espions américains et des opérations de collecte d’informations.

Bien que le rapport ne mentionne pas CRISPR par le nom, Clapper avait clairement le plus récent et le plus polyvalent des systèmes d’édition de gène à l’esprit. Le faible coût de la technique CRISPR et la facilité d’utilisation, — les ingrédients de base peuvent être achetés en ligne pour $60 — semblent avoir effrayé les agences de renseignements.

« La recherche dans l’édition du génome réalisée par les pays avec différentes normes réglementaires ou éthiques différentes que celles des pays occidentaux augmentent probablement le risque de la création d’agents ou de produits biologiques potentiellement dangereux », indique le rapport.

Le souci est que la biotechnologie est une technologie de « double usage » — ce qui signifie que les développements scientifiques normaux pourraient aussi être exploités comme des armes. Le rapport a noté que les nouvelles découvertes « se déplacent facilement dans l’économie mondialisée, à l’instar du personnel ayant l’expertise scientifique de concevoir et de les utiliser. »

Clapper n’étale pas tout le scénario d’armes biologiques particulières, mais les scientifiques ont déjà spéculé sur CRISPR qui pourrait servir à fabriquer des « moustiques tueurs », fléaux qui effacent les cultures de base, ou même un virus qui cisaille l’ADN du peuple.

« Plus que tout autre domaine, la biotechnologie, a un grand potentiel pour l’homme bon, mais aussi a la possibilité d’être mal utilisé, » dit Daniel Gerstein, analyste principale des politiques au RAND et un ancien sous-secrétaire au ministère de la défense intérieure. « Nous sommes préoccupés par les personnes qui développent une sorte d’agent pathogène avec des capacités robustes, mais nous sommes également préoccupés par le risque de mauvaise utilisation. Nous pourrions avoir un accident qui se produit avec la modification génétique qui est catastrophique, étant donné que le génome est l’essence même de la vie. »

Piers Millet, un expert sur les armes biologiques au Woodrow Wilson Center à Washington, D.C., dit à Clapper que la modification génétique sur la liste des armes de destruction massive a été « une surprise », fait depuis l’arme biologique — une forme très virulente de l’anthrax — exige toujours la maîtrise d’un « vaste ensemble de technologies ».

Le développement d’armes biologiques est interdit par le Biological and Toxin Weapons Convention sur les armes, un traité pendant la guerre froide qui proscrit les programmes de guerre biologique. Les États-Unis, la Chine, la Russie et 172 autres pays l’ont signé. Millet dit que les experts qui se sont réunis à Varsovie en septembre dernier pour discuter du traité ont estimé qu’une menace de groupes terroristes était encore éloignée, étant donné la complexité de produire une arme biologique. Millet dit que le groupe a conclu que « dans un avenir prévisible, de telles applications sont uniquement à la portée des membres ».

L’évaluation du renseignement a attiré une attention particulière à la possibilité d’utiliser CRISPR pour modifier l’ADN des embryons humains pour produire des mutations génétiques dans la prochaine génération de gens — par exemple, pour supprimer le risque de maladie. Il a noté que la rapide avancée dans l’édition de génome en 2015 contraint les « groupes de biologistes américains et européens de prestige à la question d’éditions non réglementées de la lignée germinale humaine (cellules qui sont pertinentes pour la reproduction), qui pourrait créer des changements génétiques héréditaires. »

Jusqu’ici, le débat sur l’évolution des gènes de la prochaine génération a été la plupart du temps une question d’éthique, et le rapport n’a pas dit comment une telle évolution serait considérée comme une arme de destruction massive, bien qu’il soit possible d’imaginer un virus conçu pour tuer ou blesser des gens en altérant leurs génomes.

Un bébé mutant qui cause bien des tracas dans la série de films de Larry COHEN- créateur de la série LES ENVAHISSEURS (THE INVADERS), amenant un questionnement difficile sur la notion d’humanité.

Source : MIT Technology Review

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