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Une stimulation électrique du cerveau pourrait « réveiller » un patient comateux

Après avoir subi une grave lésion cérébrale, les gens peuvent glisser dans le coma. Certaines de ces personnes commencent à montrer des signes de conscience intermittente, mais elles ne sont toujours pas en mesure de communiquer. Cet état est appelé « conscience minimale » (ou « état pauci-relationel »), laissant les amis et les proches avec un sentiment d’impuissance.

Les chercheurs ont constaté que les personnes à faible conscience ont répondu remarquablement bien à des séances quotidiennes de 20 minutes de stimulation transcrânienne à courant direct (tDCS) (ou stimulation transcrânienne à courant continu) pendant cinq jours consécutifs. Ces patients, qui avaient été en conscience minimale pendant au moins trois mois, ont été en mesure de répondre aux commandes, de reconnaître les objets, et, même dans quelques cas, communiquer.

La tDCS stimule les neurones à faible niveau d’électricité. Dans cette étude, récemment publiée dans Brain Injury, la tDCS a été appliquée au cortex préfrontal, la partie du cerveau impliquée dans des fonctions cognitives de haut niveau, y compris la conscience. Le cortex préfrontal est également relié à d’autres endroits importants dans le cerveau, ce qui lui permet d’envoyer des signaux électriques vers l’extérieur.

Les ondes d’activité électrique qui se déplacent vers l’extérieur du cortex préfrontal vers d’autres régions du cerveau sont la marque de la conscience. Le succès de cette étude pour inciter certains de ces modèles à stimuler suggère que les scientifiques peuvent aider les personnes atteintes de troubles de la conscience à se « réveiller » partiellement. En outre, le développement d’un dispositif pour faciliter la communication entre les personnes atteintes de troubles de la conscience et autres peut être possible.

New Scientist, Université de Liège, Rainbow Rehab

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